对抗儿童白血病30年,研究者找到了答案

2020-07-04
    921浏览

对抗儿童白血病30年,研究者找到了答案

  生物学家梅尔‧格里夫斯(Mel Greaves)正尝试开发一种类似优酪乳的饮料,希望能防止儿童罹患白血病。这个想法看起来有点诡异,因为癌症通常没有那幺容易战胜。然而,格里夫斯教授对此很有信心,而他的想法也受到其他癌症科学家的重视。

  格里夫斯任职于伦敦癌症研究所,长期研究儿童罹患白血病的原因。他说:「30年来,我一直关注儿童罹患白血病的成因。现在,我们第一次对这个问题做出回答,这代表我们现在可以开始思考如何阻止它的发展。」

  五O年代,急性淋巴性白血病常见又致命,英国每2000名儿童中就有1名儿童罹患这种疾病。虽然现代已有90%的病例可以治癒,但治疗方式具有毒性且可能带来长期副作用。此外,在过去的几十年,科学家注意到英国和欧洲的病例数量实际上正以每年1%左右的稳定趋势增长,他补充说:「这种现象是发达国家独有,并不常见于发展中国家。」

  急性淋巴性白血病是由一系列生物事件引起,最初的起因是基因突变,大约每20个孩子中就会有一个发生。这种突变是子宫内部的某种意外所引发且不是遗传造成,孩子在往后的日子会有高机率罹患白血病。

  然而,要发展成完全的白血病还必须触发另一种牵涉到免疫系统的生物事件。格里夫斯指出:「免疫系统要能正常运作,必须在刚出生的第一年就面对感染。如果没有对抗感染的过程,免疫系统就没有办法被启动,也无法正常运作。」

对抗儿童白血病30年,研究者找到了答案

  这个问题变得越来越令人担忧,因为根本原因是现代人的「好习惯」:家长们为了环境整洁与孩子健康着想,以消毒纸巾、抗菌肥皂和地板清洁剂打扫房子,把所有污垢清洁乾净。此外,母乳亲餵的婴儿更少,而且跟其他孩子的接触也变得越来越少,这两种趋势也减少了婴儿与细菌接触的机会。

  这种习惯有好处,但也有副作用:儿童不再像从前那样暴露在细菌与易感染的环境,导致免疫系统没有适时的启动。格里夫斯说:「当这些孩子最后接触到常见的感染时,他/她们未正常启动的免疫系统会以极为不正常的方式做出回应:它反应过度,进而引发慢性炎症。」

  随着慢性炎症的发展,一种叫细胞因子(cytokines)的化学物质释放到血液中,这些物质会触发第二种突变,导致携带第一种突变的儿童罹患白血病。

  简单来说,易受感染的孩子罹患慢性炎症与「超乾净」的现代家庭环境有关,而慢性炎症改变了孩子对白血病的敏感性,从而让疾病转为成熟完全的白血病。以这个角度来看,白血病与过去提出的电线或核汙染无关,而是因为产前与生活环境等因素交互作用所造成。

对抗儿童白血病30年,研究者找到了答案

  重要的是,对白血病的新理解让科学家可以从初期就开始干预,并阻止疾病进一步发展,格里夫斯说:「我们还不知道如何防止子宫内部的产前突变发生,但我们现在能想办法阻止之后的慢性炎症。」

  为了做到这点,格里夫斯的团队已经开始研究生活在人类肠道中的细菌、病毒和其他微生物。这些物质可以帮助人类消化食物,同时显示出我们在生活中接触过的细菌。例如,现已观察到发达国家的人们体内的肠道细菌种类较少,具体原因是清洁的生活环境让他们在成长过程中接触到更少的微生物种类。格里夫斯表示:「我们需要找到方法重建他们的微生物群落,还需要找到能启动儿童免疫系统的关键细菌种类。」

  格里夫斯的团队目前正在老鼠身上做实验,寻找能刺激齧齿类动物免疫系统的微生物种类,并在接下来的两到三年内开始进行人体实验。他说:「我们的目标是找到六种至十种微生物,让儿童体内的微生物群落恢复到健康程度。这些微生物混合物不会是药片,而是希望像优酪乳那样给非常年幼的孩子喝。」

  这个解决办法不仅有助于防止儿童罹患白血病,格里夫斯还提到:「在西方,第一型糖尿病和过敏等疾病的发病率也不断上升,这些疾病可能与我们没有让婴儿接触到启动免疫系统的细菌有关,所以这些饮料也能帮助减少其他相关疾病发生。」

参考报导:

Guardian

上一篇: 下一篇:

随机文章